Thursday, December 3, 2009

The Smell of Greenwash

It hits you as soon as you step off the plane. Copenhagen airport is covered in climate ads from well-funded NGOs. Grim-faced leaders of the future admit their responsibility for disaster; polar bears plead earnestly for a patch of ice.

Corporate greenwashing is in full force, too. Coca-Cola, notorious for the destruction of groundwater resources in India and its complicity in the murder of trade union leaders in Colombia, is selling Hope. Petroleum companies advise us that every imaginable fuel source – even the dirtiest – will be needed in the future. If you believe the hype, there are no bad guys. Climate change is a problem without a culprit and everyone wants to be a part of the solution.

So it is that I am sitting in an industry conference on waste management and climate change. Yes, waste management. Behind the well-known polluters like coal, petroleum, logging and airlines are a host of other dirty industries which are geared up to engage in the climate summit. They recognize that a truly successful climate agreement would force them out of business, or to change beyond recognition. But a sham agreement – ah, there’s money to be made.

Whether or not Copenhagen produces an agreement that will ensure climate stability and climate justice, one thing is certain: climate is a growth industry. Governments and consumers alike are channeling increasing funding towards green industry. Carbon trading alone is already a US$16 billion a year industry. With that kind of money on the table, it behooves every industry to reinvent itself as a climate solution.

But which technologies and practices are truly climate-friendly, and which are simply business-as-usual, dressed up in a green disguise? As a society, and as governments, we are ill-equipped to separate the culprits from the saviors. After a decades-long, concerted attack on independent science, the mavens who should advise us are embattled and compromised. And that leaves the door open to just about anyone who has something to sell.

At the waste management conference, there’s a lot of reassuring talk about composting and recycling. But it’s clear that the big money is to be made elsewhere – the sponsors are mostly big incinerator companies. Their devices sell at US$400 million apiece and up – so they’re not going to go away quietly. No, they have brought their salesmen here to talk up incinerators as “renewable energy.”

Don’t stop to think about that too much. Don’t ask if it makes sense to try to burn our way to climate stability. Don’t ask how we can reduce carbon emissions by burning more. Don’t ask which planet we’re going to mine to replace all those destroyed resources. Just leave that to the experts. After all, they’re on the industry payroll – they surely know best.

Traducción Español

El olor a cal verde
By Neil Tangri

Te pega en cuanto te bajas del avión. El aeropuerto de Copenhague está cubierto en los anuncios climáticos y de organizaciones no gubernamentales financiadas. Con rostro grave, los líderes del futuro admiten su responsabilidad por el desastre; los osos polares defienden ardientemente un pedazo de hielo.

El lavado verde de las empresas está con toda su fuerza, también. Coca-Cola, famosa por la destrucción de los recursos de aguas subterráneas en la India y su complicidad en el asesinato de dirigentes sindicales en Colombia, está vendiendo Esperanza. Las compañías de petróleo nos aconsejan que toda fuente de combustible - incluso las más sucias - se necesitarán en el futuro. Si usted cree en el despliegue publicitario, no hay chicos malos. El cambio climático es un problema sin un culpable y todo el mundo quiere ser parte de la solución.

Así me encuentro sentado en una conferencia industrial sobre gestión de residuos y el cambio climático. Sí, la gestión de residuos. Detrás de los contaminantes conocidos como el carbón, el petróleo, la tala y las compañías aéreas, hay toda una serie de otras industrias sucias que se preparan para participar en la cumbre climática. Reconocen que un acuerdo climático verdaderamente exitoso acabaría con sus negocios, o los cambiaría más allá del reconocimiento. Pero un acuerdo falso - ¡Ah, hay dinero de por medio!

Si se llega, o no, a producir en Copenhague un acuerdo que garantice la estabilidad del clima y la justicia climática, una cosa es cierta: el clima es una industria en crecimiento. Los gobiernos y los consumidores están canalizando cada vez más fondos hacia la industria verde. Solamente, el comercio de carbono representa una industria de 16 mil millones de dólares (EE.UU.) al año. Con esa cantidad de dinero sobre la mesa, es necesario para las industrias reinventarse a sí mismas como una solución climática.

Pero, ¿cuáles tecnologías y qué prácticas son verdaderamente favorables para el clima, y cuáles son simplemente negocios como de costumbre, vestidos con un disfraz verde? Como sociedad, y como gobiernos, estamos mal equipados para separar a los culpables de los salvadores. Después de largas décadas, ataques concertados contra la ciencia independiente, los expertos que deberían asesorarnos, están en la batalla y comprometidos. Y eso deja la puerta abierta a cualquier persona que tiene algo que vender.

En la conferencia de gestión de residuos, hay pláticas tranquilizadoras sobre el compostaje y el reciclaje. Pero está claro que el dinero debe estar en otra parte - los patrocinadores son en su mayoría grandes empresas de incineración. Sus dispositivos de venden en 400 millones dólares EE.UU. cada uno, o más - por lo que no se irán en silencio. No, han mandado a sus vendedores aquí para hablar de las incineradoras como "energía renovable".

No deje de pensar en ello demasiado. No pregunte si tiene sentido tratar de quemar el camino a la estabilidad climática. No pregunte cómo podemos reducir las emisiones de carbono con la quema de más. No pregunte qué planeta vamos a minar para sustituir todos los recursos destruidos. Deje eso a los expertos. Después de todo, están en la nómina de la industria - que seguramente conocen mejor.

1 comment:

  1. Thank you for this Neil. This ISWA waste meeting is the one that I almost flew to Copenhagen to attend, so I appreciate any news you can share with us about what takes place in these two days. The ISWA "white paper" they are writing for Copenhagen has some good elements, but in the end they are claiming that energy from waste is a positive climate cooling activity ... it's an outrage, but they are very slick in how they say it. We need to know the language they are using so we can use their own words against them.
    I'm looking forward to your every posting !!
    Eric

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